Des microplastiques découverts près du sommet du mont Everest

Écrit par Mathilde le 21/11/2020

Apparemment, il n'y a pas de montagne assez haute pour résister à la double pression de la pollution plastique et de la crise climatique.


Un certain nombre d'études récemment publiées basées sur une expédition du National Geographic au mont Everest en 2019 brossent un tableau choquant de la façon dont l'activité humaine affecte le point le plus élevé du niveau de la mer sur Terre. L'une des études a même trouvé des microplastiques juste en dessous du sommet à 8440 mètres.

«Le mont Everest est un endroit que j'ai toujours pensé être isolé et intact», a déclaré le scientifique de l'Université de Plymouth et explorateur du National Geographic Dr. Imogen Napper, l'auteur principal de l'étude sur les plastiques, a envoyé EcoWatch dans un e-mail. "Savoir que nous polluons près du sommet de la plus haute montagne du monde est une véritable révélation - nous devons protéger et prendre soin de notre planète."

Les microplastiques au sommet du monde

L'étude de Napper, publiée dans la revue Une terre Vendredi a trouvé des microplastiques dans chaque échantillon de neige du mont Everest. Les résultats alimentent un nombre croissant de recherches montrant l'étendue de la pollution microplastique même dans les coins les plus reculés de la planète.

«Ce sont les microplastiques les plus élevés actuellement découverts», a déclaré Napper à EcoWatch. "Bien que cela semble passionnant, cela signifie que des microplastiques ont été découverts des profondeurs de l'océan jusqu'à la plus haute montagne du monde."

Ces dernières années, il y a eu une prise de conscience accrue de l'accumulation de déchets sur le mont Everest laissés par les touristes et les alpinistes. En 2019, le Bureau des sports de la région autonome du Tibet a annoncé qu'il avait enlevé 9,3 tonnes de déchets et que la Chine a fermé son camp de base de l'Everest aux touristes pour éviter davantage de pollution. Certains médias ont même commencé à qualifier la montagne de "plus haut dépotoir du monde".

Cependant, l'étude de Napper est la première à s'intéresser spécifiquement à l'accumulation de microplastiques sur la montagne. Les microplastiques sont des plastiques d'une longueur inférieure à cinq millimètres qui se détachent généralement des plus gros plastiques lorsqu'ils se décomposent. En raison de leur petite taille, ils peuvent facilement être ingérés accidentellement par les animaux et sont également extrêmement difficiles à nettoyer.

L'équipe de Napper a trouvé plus de microplastiques près du camp de base, où les grimpeurs se rassemblent. Mais ils ont tout de même trouvé cinq microfibres sur le «balcon» de la montagne, le point culminant qu'ils étudiaient. Ces fibres étaient une fibre acrylique transparente, une fibre de polyester rouge et trois fibres de polyester bleues.

En général, la plupart des microplastiques trouvés sur l'Everest étaient des fibres que les grimpeurs auraient pu apporter.

«Des échantillons prélevés sur la montagne et dans la vallée en contrebas ont révélé des quantités importantes de fibres de polyester, acrylique, nylon et polypropylène», a déclaré Napper à EcoWatch. "Les matériaux sont de plus en plus utilisés pour fabriquer les vêtements d'extérieur haute performance couramment utilisés par les grimpeurs, ainsi que les tentes et les cordes d'escalade utilisées pour tenter de gravir la montagne."

Cependant, d'autres études ont montré que les microplastiques peuvent être transportés de l'atmosphère vers des environnements éloignés. Une étude de 2019 a révélé que les plastiques étaient soulevés dans les airs et déposés sous forme de neige dans l'Arctique et les Alpes. Napper a déclaré que des mécanismes similaires pourraient amener les plastiques à Everest.

""[T]Les microplastiques auraient pu être transportés depuis des altitudes plus basses par les vents extrêmes qui frappent régulièrement les pentes les plus élevées de la montagne », a déclaré Napper.

Alors, comment pouvons-nous garder Everest et d'autres environnements éloignés sans plastique? Napper a fait valoir que s'il est important de réduire l'utilisation de plastique et d'améliorer le recyclage, il est également crucial de développer de nouveaux matériaux. Cela est particulièrement vrai pour les équipements spéciaux utilisés pour explorer les régions éloignées.

"Il y a des développements très prometteurs dans l'industrie en ce moment. Nous devons maintenir l'élan et nous assurer que les équipements sportifs sont testés et évalués avant d'être utilisés", a déclaré Napper à EcoWatch. «Les solutions doivent fournir un compte rendu positif et ne pas causer de problèmes futurs».

Les glaciers fondent dans l'air

L'article de Napper n'était que l'un des 16 articles au moins issus de l'expédition Everest 2019 de National Geographic et Rolex Perpetual Planet. Cette expédition a amené 10 équipes de recherche, dont 34 scientifiques internationaux et népalais, à l'Everest d'avril à juin de l'année dernière pour étudier l'impact des activités humaines sur la montagne.

Outre l'accumulation de microplastiques, les études se sont concentrées sur les effets de la crise climatique sur la montagne. Un article publié dans iScience a détaillé comment le réchauffement climatique augmentait l'oxygène disponible pour les grimpeurs humains lorsque des températures plus chaudes augmentaient la pression atmosphérique. Un autre, publié dans OneEarth, a documenté comment les glaciers de l'Everest se sont amincis de plus de 100 mètres depuis les années 1960. Non seulement cela, la perte de glace s'accélère également et les glaciers perdent également de la masse à de grandes hauteurs.

Le directeur des études et glaciologue de l'Université de St. Andrews, Dr. Owen King a déclaré que la fonte des glaciers supérieurs était la "plus grande surprise" des résultats. Son équipe a mesuré l'éclaircie à la cascade de glace de Khumbu de 5 700 mètres de haut et aux glaciers de Rongbuk et de Rongbuk est de 6 000 mètres.

«Les conditions à cette altitude sont généralement considérées comme idéales pour l'accumulation de neige et de glace, mais nos données suggèrent qu'elles sont maintenant plus sujettes à la fonte des glaces», a déclaré King dans un courrier électronique à EcoWatch.

La fonte des glaciers de montagne est un gros problème car ils sont une source d'eau importante pour les communautés environnantes.

"La poursuite et, comme nous l'avons montré, l'accélération de la perte de glace soulève des inquiétudes quant à la durabilité des approvisionnements en eau de fonte, en particulier pendant les périodes de l'année où les moussons ne peuvent pas fournir de soutien ou pendant les périodes de sécheresse", a déclaré King.

Comprendre comment le changement climatique affecte les glaciers de montagne est le but ultime des expéditions Perpetual Planet, dont le voyage Everest était le premier.

«L'expédition Everest de National Geographic et Rolex Perpetual Planet 2019 a été choisie comme une opportunité fantastique pour soutenir une recherche révolutionnaire qui comble un manque de données critique dans notre compréhension de la façon dont les systèmes de montagne évoluent», a déclaré Nicole Alexiev, vice-présidente de la science et de l'innovation au National Geographic Society, a déclaré EcoWatch dans un e-mail. << Les glaciers de haute montagne servent de châteaux d'eau dans le monde et stockent et fournissent des ressources en eau à 1/5 de la population mondiale. Malgré l'importance des systèmes de haute montagne, très peu de recherches sont menées à plus de 5 000 m. [approximately 16,404 feet] - en particulier la recherche interdisciplinaire - nous avons donc eu le plaisir de soutenir cette expédition qui visait à examiner la plus haute montagne du monde et ses glaciers avec l'expertise des disciplines de la biologie, la géologie, la glaciologie, la météorologie et la cartographie. "

Les expéditions futures exploreront les Andes et l'ouest du Canada, où les glaciers de montagne fournissent de l'eau à Santiago, au Chili et aux bassins hydrographiques des fleuves Columbia et Fraser.

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