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Écrit par Mathilde le 10/12/2020

Cela suggère une tendance plus large: l'Alabama est l'un des États les plus riches en biodiversité du pays, mais peu de gens le savent. Et même les scientifiques découvrent encore la riche diversité de vie qui y existe, en particulier dans le bassin de la rivière Mobile.

Toute cette biodiversité nouvellement découverte est également menacée par des siècles d'exploitation, qui ont poussé Raines à écrire son nouveau livre. Sauver l'Amazonie américaine: la menace pour le système fluvial le plus riche en espèces de notre pays.

Le révélateur a expliqué à Raines pourquoi cette région est si diversifiée sur le plan biologique, pourquoi elle a été négligée et quels efforts sont déployés pour la protéger.

Qu'est-ce qui rend l'Alabama, et en particulier le Mobile River System, si diversifié sur le plan biologique?

Le passé définit le présent en Alabama.

À l'époque glaciaire, alors qu'une grande partie de la nation était gelée sous ces énormes glaciers, l'Alabama ne l'était pas. Les glaciers ont disparu lorsqu'ils ont atteint le Tennessee. Il faisait beaucoup plus froid, mais les choses ne sont pas mortes ici.

Tout ce qui a évolué en Alabama au cours des périodes glaciaires successives est toujours là. Nous avons une salamandre, la salamandre des collines rouges, qui s'est détachée de tous les autres salamandres il y a 50 millions d'années. C'est donc une ancienne salamandre, mais elle est toujours là car elle ne s'est jamais éteinte.

L'autre chose que vous avez ici est que non seulement il gèle, mais il fait également très chaud. Là où je suis à Mobile, nous sommes à la même latitude que le Caire. Le même soleil cuit ici qui cuit le désert du Sahara.

Mais nous avons aussi le climat le plus pluvieux des États-Unis le long de la côte de l'Alabama. Il pleut en fait environ 70 pouces par an ici. À titre de comparaison: Seattle mesure environ 55 pouces. Cela crée une sorte d'effet de serre lorsque nous avons ce soleil intense et ensuite beaucoup d'eau. L'Alabama a plus de kilomètres de rivières et de ruisseaux que tout autre État.

Ça pousse juste ici.

Les tourbières de l'Alabama, par exemple, sont littéralement l'un des endroits les plus diversifiés de la planète. Dans les années 1960, un scientifique est sorti et a compté tous les types de plantes à fleurs dans une tourbière de plantes à pichet en Alabama. Il est arrivé à 63 ans. C'était la somme la plus élevée trouvée sur un mètre carré sur terre en une décennie ou plus.

Pendant longtemps, le parc national des Great Smoky Mountains a été considéré comme le centre de la diversité des chênes dans le monde, car il y a environ 15 espèces de chênes dans le parc. Eh bien, il y a deux ans, des scientifiques travaillant dans cette région appelée Red Hills le long de la rivière Alabama ont trouvé 20 espèces de chênes sur une seule colline. C'est tout simplement incroyable.

Pourquoi la riche biodiversité de l'Alabama n'est-elle pas connue ou explorée?

L'État n'était pas connu comme un lieu de biodiversité jusqu'au début des années 2000, lorsque NatureServe a publié ce grand sondage de tous les États. Cela a surpris tout le monde car il a montré que l'Alabama est le leader de la diversité aquatique dans toutes les catégories - plus d'espèces de poissons, de tortues, de salamandres, de palourdes, d'escargots.

Tout le monde a été époustouflé parce que tout le monde parlait de l'Alabama des manifestations pour les droits civiques des années 1960, du KKK, des aciéries et des champs de coton. Mais ce n'est pas ça dans le Alabama, nous avons terminé en Alabama depuis notre arrivée.

Je pense que cela tient en partie au fait que Harvard, Yale et Stanford et les grands instituts de recherche que les biologistes ont envoyés dans le monde sont loin. L'Alabama n'a tout simplement pas été vraiment étudié ou exploré.

À maintes reprises, l'histoire en Alabama est que personne n'a jamais regardé.

C'est l'un des grands messages d'EO Wilson à propos de l'Alabama. C'est notre scientifique vivant le plus célèbre, je dirais, ou certainement un biologiste. Il a grandi ici et maintenant, dans ses années crépusculaires, sa grande mission a été d'essayer de sauver l'Alabama. Et il le décrit comme moins exploré que Bornéo et dit que nous n'avons aucune idée des remèdes miracles et des choses que nous pourrions trouver dans le système de Mobile River, ce que j'appelle «l'Amazonie américaine».

La fleur d'iris joue un rôle important dans l'écosystème des marais et aide à maintenir la boue en place. © Ben Raines

Alors que vous écrivez à ce sujet dans votre livre, toute cette biodiversité retrouvée est menacée. Que ce passe-t-il?

L'Alabama est dans une position très précaire. Nous avons les pires lois environnementales du pays et l'agence environnementale d'État est la moins financée de tous les États depuis des décennies. Il y a donc très peu d'application. C'est peut-être parce que personne ne comprenait à quel point cet endroit est riche en diversité et qu'il n'y avait aucun moyen de le protéger.

Mais la première histoire de la découverte du charbon en Alabama au 19ème siècle était celle de l'exploitation. Au 19ème siècle, d'énormes quantités de forêts ont été abattues pour les champs de coton. Cet État a alors produit plus de coton que tout autre, et cela a eu un coût naturel énorme. Et généralement, des gens d'autres endroits ou même d'autres pays viennent ici pour récolter les ressources naturelles.

Quand je suis né en Alabama en 1970, il y avait 15 aciéries à Birmingham qui battaient leur plein. La pollution de l'air et de l'eau causée par les aciéries et les mines de charbon était d'une ampleur presque incroyable.

Même si nous parlons de la biodiversité que nous avons actuellement, nous ne pouvons même pas imaginer ce que nous avons déjà perdu. Et cette histoire d'exploitation se poursuit aujourd'hui. La plus grande usine construite aux États-Unis au cours des 25 dernières années a été construite en Alabama.

L'Alabama invite l'industrie - et l'industrie arrive parce que vous pouvez obtenir un permis de l'agence environnementale d'État ici dans 30 à 60 jours. Ce même permis californien prendrait probablement 10 à 20 ans pour être obtenu.

Un exemple est la façon dont l'Alabama délivre des permis d'eau: il n'y a pas de limite à la quantité d'eau que l'industrie peut absorber, quels que soient les dommages environnementaux.

Il y a quelques années, nous avons connu des sécheresses si graves que nous avons en fait vu certains des principaux fleuves de l'État s'assécher. La rivière Cahaba mesure 150 miles de long et compte 120 espèces de poissons - plus que tout l'État de Californie.

Et pendant cette sécheresse, les industries et les terrains de golf ont été autorisés à aspirer suffisamment d'eau de la rivière pour qu'elle s'assèche. Il a seulement recommencé à couler en aval d'une station d'épuration. La rivière entière de l'une des rivières les plus diversifiées d'Amérique était le drain d'une station d'épuration. Vous ne pouvez pas imaginer quelque chose comme ça aux États-Unis, mais cela s'est produit ici et aucune loi ne pouvait l'empêcher.

Y a-t-il des forces qui combattent cela et les gens commencent-ils à voir la valeur de la biodiversité de l'Alabama?

Les groupes environnementaux ont une poussée de croissance incroyable ici. Il y a vingt ans, notre groupe Baykeeper, qui fait partie de la Riverkeeper Alliance, était une exposition personnelle.

Maintenant, il compte environ une douzaine d'employés et un nombre considérable de membres. Pendant ce temps, de nombreux autres groupes environnementaux ont vu le jour et font du bon travail dans tout l'État.

C'est un grand changement.

Alors que l'écotourisme se répand à travers le pays, il commence ici aussi. L'Etat rattrape rapidement son retard. Il y a eu une grande indignation du public lorsque j'ai écrit un article sur les rivières à courant sec, et maintenant il y a un effort au niveau de l'État pour créer un plan d'eau et limiter la quantité d'eau que l'industrie peut absorber.

Un merle à ailes rouges sur la tige d'une fleur de lotus. © Ben Raines

Il semble que l'Alabama ait encore un long chemin à parcourir en termes de conformité environnementale - qu'aimeriez-vous voir d'autre?

J'écris beaucoup dans le livre sur les zones humides parce qu'une grande partie de notre diversité réside sur ces bords où l'eau et la terre se rencontrent. J'adorerais voir les bords protégés, mais bien sûr, le problème est que les gens veulent être là. Ils veulent vivre au bord de la rivière, dans la baie, sur la plage. Si vous combinez cela avec l'élévation du niveau de la mer, il y a une collision entre les humains et les bords.

Nous devons protéger cet habitat de marée de temps en temps, puis acheter les hautes terres au-delà pour nous préparer à l'élévation du niveau de la mer, car nos habitats côtiers n'ont nulle part où aller.

J'aimerais également voir l'Alabama adopter les normes de pollution que vous voyez dans les États environnants. Pour des raisons qui me manquent, les niveaux de PCB dans les poissons que les humains sont autorisés à consommer avant d'émettre un avertissement sont dix fois plus élevés que dans tout autre État. Il n'y a aucune raison scientifique pour laquelle nous serions si loin de nos voisins.

Et puis il y a le problème de l'extinction. Le taux d'extinction en Alabama est à peu près le double de celui de n'importe où ailleurs dans la zone continentale des États-Unis. Il a plus d'extinctions que la Louisiane, le Mississippi, la Géorgie, la Floride et le Tennessee réunis.

Nous passons du roi de la diversité au roi de l'extinction. Et ce sera une chose terrible, non seulement pour l'Alabama, mais aussi pour ce que nous savons de la nature. L'Alabama compte plus de deux fois plus d'espèces par mile carré que tout autre État. Et si nous commençons à perdre cette diversité, nous n'aurons aucune idée de ce que nous avons perdu.

Qu'espérez-vous que les gens feront après avoir lu votre livre?

J'espère qu'ils viendront en Alabama pour voir certaines de ces choses parce que c'est ce dont ils s'occupent - quand l'écotourisme devient une industrie capable de suivre le rythme de la fabrication l'écotourisme a tout autant de poids parmi les législateurs.

Je suis ici depuis environ 20 ans, la plupart du temps en tant que journaliste environnemental pour les trois plus grands journaux de l'État. Ces papiers étaient les meilleurs amis de l'environnement. Mais ils ont été essentiellement détruits. Les papiers sont trop anémiques. Chez Mobile, nous avions une salle de rédaction de 90 personnes, et maintenant ils ont trois journalistes. La dernière chose que vous verrez est une longue histoire environnementale.

Le livre est donc une lettre d'amour et un appel aux armes. Il dit: "J'adore cet endroit, mais aide."

Je pense qu'en fin de compte, l'histoire de l'Alabama sur le monde naturel était une histoire de prendre ce qui était ici et de ne jamais le rendre ou le chérir. Cela doit changer. Parce que si vous continuez à le prendre, vous savez comment cela se terminera. Il ne restera plus rien.

Tara Lohan est rédacteur en chef adjoint de The Revelator et a travaillé comme rédacteur numérique et journaliste environnemental pendant plus d'une décennie, se concentrant sur les intersections de l'énergie, de l'eau et du climat. Son travail a été publié par The Nation, American Prospect, High Country News, Grist, Pacific Standard et d'autres. Elle est l'éditeur de deux livres sur la crise mondiale de l'eau.

Republié avec la permission de The Revelator.

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