Les clôtures peuvent «réorganiser complètement» les écosystèmes, créant des gagnants et des perdants, mais elles sont rarement étudiées

Écrit par Mathilde le 02/12/2020

Par Alex McInturff, Christine Wilkinson et Wenjing Xu

Quelle est la forme d'infrastructure humaine la plus courante dans le monde? Cela pourrait bien être la clôture. Des estimations récentes suggèrent que la longueur totale de toutes les clôtures dans le monde est dix fois supérieure à la longueur totale des routes. Si les clôtures de notre planète étaient étirées d'un bout à l'autre, elles couvriraient probablement plusieurs fois la distance entre la terre et le soleil.


Sur tous les continents, des villes aux zones rurales, et des temps anciens aux temps modernes, les gens ont construit des clôtures. Cependant, nous ne savons presque rien de leurs effets écologiques. Les clôtures de frontière sont souvent dans l'actualité, mais d'autres clôtures sont si omniprésentes qu'elles disparaissent dans le paysage et deviennent le paysage plutôt que le sujet.

Dans une étude récemment publiée, notre équipe a tenté de changer cette situation en offrant une gamme d'idées, de cadres et de questions pouvant former la base d'une nouvelle discipline: l'écologie des clôtures. En compilant des études sur les écosystèmes du monde entier, nos recherches montrent que les clôtures ont une gamme complexe d'impacts environnementaux.

Certains d'entre eux affectent de petits processus comme la construction de toiles d'araignées. D'autres ont des effets beaucoup plus larges; B. l'accélération de l'effondrement de l'écosystème kényan de Mara. Nos résultats montrent un monde qui a été complètement réorganisé par une grille de clôtures en croissance rapide.

Relier les points

Si l'étude des clôtures semble étrange aux écologistes, rappelez-vous que, jusqu'à récemment, personne ne pensait beaucoup à la façon dont les routes affectent les endroits qui les entourent. Dans une poussée de recherche dans les années 1990, les scientifiques ont montré que les routes - qui font également partie de la civilisation humaine depuis des millénaires - avaient une empreinte étroite mais avaient un impact énorme sur l'environnement.

Par exemple, les routes peuvent détruire ou fragmenter les habitats dont les espèces sauvages dépendent pour survivre. Ils peuvent également favoriser la pollution de l'air et de l'eau, ainsi que les collisions de véhicules avec la faune. Ce travail a engendré une nouvelle discipline scientifique, l'écologie de la rue, qui offre un aperçu unique de l'étonnante portée de l'humanité.

Notre équipe de recherche s'est intéressée aux clôtures en observant les animaux. En Californie, au Kenya, en Chine et en Mongolie, nous avons tous vu des animaux se comporter de manière étrange autour des clôtures - des gazelles faisant de longs détours, par exemple, ou des prédateurs suivant des «autoroutes» le long des clôtures.

Nous avons parcouru un grand nombre de littérature académique pour des explications. Il y a eu de nombreuses études sur des espèces individuelles, mais chacune d'elles nous en dit peu à elle seule. La recherche n'avait pas encore lié les points entre de nombreuses découvertes différentes. En reliant toutes ces études ensemble, nous avons fait de nouvelles découvertes importantes sur notre monde clôturé.

Première publicité pour les clôtures de barbelés, 1880-1889. L'avènement du fil de fer barbelé a radicalement changé l'élevage et l'utilisation des terres dans l'Ouest américain en mettant fin au système de parcours ouvert. Société historique du Kansas / CC BY-ND

Remodeler les écosystèmes

La tendance la plus frappante que nous ayons trouvée est peut-être que les clôtures sont rarement clairement bonnes ou mauvaises pour un écosystème. Au lieu de cela, ils ont une myriade d'impacts écologiques qui créent des gagnants et des perdants et aident à déterminer les règles des écosystèmes dans lesquels ils se produisent.

Même les «bonnes» clôtures conçues pour protéger les espèces menacées ou restaurer les habitats sensibles peuvent fragmenter et isoler les écosystèmes. Par exemple, les clôtures construites au Botswana pour empêcher la transmission de maladies entre la faune et les animaux d'élevage ont arrêté la migration des gnous sur leurs traces et créé des images obsédantes d'animaux blessés et morts éparpillés le long des clôtures.

La fermeture d'une zone pour protéger une espèce peut en blesser ou en tuer d'autres, ou créer des voies d'entrée pour les espèces envahissantes.

Une constatation que nous considérons cruciale est que pour chaque gagnant, les clôtures ont tendance à produire plusieurs perdants. En conséquence, ils peuvent créer des «no man's land» écologiques où seuls des espèces et des écosystèmes présentant une gamme étroite de caractéristiques peuvent survivre et prospérer.

Changer de région et de continent

Des exemples du monde entier montrent les conséquences graves et souvent involontaires des clôtures. Le mur frontalier américano-mexicain - qui correspond largement à notre définition d'une clôture - présente des populations génétiquement isolées de grands mammifères tels que le mouflon d'Amérique, ce qui entraîne des déclins de population et un isolement génétique. Il a même des effets surprenants sur les oiseaux comme les chouettes pygmées ferrugineuses qui volent au ras du sol.

Les clôtures de dingo d'Australie, qui ont été construites pour protéger le bétail des canines emblématiques du pays, sont parmi les plus longues structures artificielles au monde, chacune de plusieurs milliers de kilomètres de long. Ces clôtures déclenchent des réactions en chaîne écologiques connues sous le nom de cascades trophiques qui ont affecté l'écologie de tout un continent.

L'absence de dingos, un prédateur supérieur, d'un côté de la clôture signifie que les populations de proies comme les kangourous peuvent exploser, provoquant des changements catégoriques dans la composition des plantes et même épuisant le sol de nutriments. Il existe maintenant deux «univers écologiques» différents de chaque côté de la clôture.

Notre examen montre que les clôtures affectent les écosystèmes de toutes tailles et conduisent à des cascades de changement, qui, dans le pire des cas, peuvent aboutir à ce que certains biologistes de la conservation ont décrit comme une "fusion écologique" totale. Mais ce danger est souvent négligé.

Pour démontrer ce point, nous avons examiné de plus près l'ouest des États-Unis, qui est connu pour ses grands espaces mais abrite également la clôture en fil de fer barbelé. Notre analyse montre que de vastes zones que les chercheurs considèrent comme relativement intactes par l'empreinte humaine sont tacitement empêtrées dans des réseaux de clôtures denses.

Les auteurs ont compilé un ensemble de données prudent sur les lignes de clôture potentielles dans l'ouest des États-Unis. Ils ont calculé que la distance la plus proche d'une clôture donnée était inférieure à 50 kilomètres (31 milles) avec une moyenne de 3,1 kilomètres (2 milles). McInturff et coll. 2020 / CC BY-ND

Faites moins de dégâts

Les clôtures sont clairement là pour rester. À mesure que l'écologie des clôtures se développe en une discipline, ses praticiens devraient considérer les rôles complexes que les clôtures jouent dans les systèmes sociaux, économiques et politiques humains. Même maintenant, cependant, il existe suffisamment de preuves pour identifier les mesures qui pourraient réduire leurs effets nocifs.

Il existe de nombreuses façons de modifier la conception et la construction des clôtures sans affecter leur fonctionnalité. Par exemple, dans le Wyoming et le Montana, les gestionnaires des terres fédérales ont expérimenté des conceptions respectueuses de la faune qui permettent à des espèces comme l'antilope d'Amérique de traverser les clôtures avec moins d'obstacles et de blessures. Ce type de modification est prometteur pour la faune et peut apporter des avantages environnementaux plus larges.

Une autre option consiste à aligner les clôtures le long des limites écologiques naturelles telles que les cours d'eau ou les caractéristiques topographiques. Cette approche peut aider à minimiser l'impact sur les écosystèmes à faible coût. Et les agences foncières ou les organismes sans but lucratif pourraient inciter les propriétaires fonciers à retirer les clôtures délabrées qui ne servent plus à rien.

Cependant, une fois qu'une clôture est construite, ses effets durent longtemps. Même après avoir été enlevées, les «clôtures fantômes» peuvent continuer à vivre, bien que l'espèce continue de se comporter comme si une clôture existait pendant des générations.

Sachant cela, nous croyons que les décideurs et les propriétaires fonciers devraient faire plus attention à l'installation de clôtures. Plutôt que de simplement considérer l'objectif à court terme d'une clôture et le paysage voisin, nous aimerions que les gens considèrent une nouvelle clôture comme un autre maillon permanent d'une chaîne qui entoure la planète à plusieurs reprises.

Alex McInturff est stagiaire postdoctoral à l'Université de Californie à Santa Barbara.
Christine Wilkinson en est une doctorat Candidat en sciences de l'environnement, politique et gestion de l'Université de Californie à Berkeley.
Wenjing Xu est un doctorat Candidat en science, politique et gestion de l'environnement à la
Université de Californie, Berkeley.

Déclarations de divulgation: Wenjing Xu est financé par le Smithsonian Institute. Alex McInturff et Christine Wilkinson ne travaillent pour aucune entreprise ou organisation qui bénéficierait de cet article, ni ne recevraient de financement de toute entreprise ou organisation qui bénéficierait de cet article, et n'ont divulgué aucune affiliation pertinente au-delà de leur nomination universitaire.

Republié avec l'autorisation de The Conversation.

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