Les incendies de forêt peuvent aggraver l'asthme dans l'ouest des États-Unis

Écrit par Mathilde le 28/12/2020

Chez Alison Gold

Les activités des feux de forêt ont de plus en plus menacé la vie dans l'ouest des États-Unis au cours des dernières décennies. Bon nombre des incendies de forêt record cette année-là ont fait rage sur des centaines de milliers d'acres. Cependant, l'un de ses effets les plus dangereux et les moins explorés est trop mineur pour être vu à l'œil nu: les minuscules particules qui peuvent être respirées profondément dans les poumons.


De nouvelles recherches suggèrent que d'ici 2050, chaque saison des incendies dans la région pourrait générer 155 000 salles d'urgence et séjours hospitaliers supplémentaires liés à l'asthme et augmenter les coûts de santé de 850 millions de dollars par rapport à aujourd'hui.

La nouvelle étude prédit que certaines parties du nord de l'Idaho, de l'ouest du Montana et des côtes de l'Oregon et de Washington pourraient avoir les taux les plus élevés d'événements d'asthme élevés. Jennifer Stowell, stagiaire postdoctorale en climat et santé à la Boston University School of Public Health, et son équipe ont présenté leurs résultats lors de la réunion de l'AGU automne 2020.

«Les scientifiques pensent que la fumée dévastatrice est plus toxique que l'air normal que nous respirons. Nous essayons de mieux caractériser cela et de comprendre quels mécanismes biologiques pourraient être derrière cela», a déclaré Stowell. "Plus nous pouvons nous rapprocher de la modélisation de ces choses, mieux nous sommes équipés en termes de politique, de préparation et de planification."

Une menace invisible

Lorsqu'une substance brûle, des particules sont libérées dans l'air. La taille et la composition de ces particules dépendent du matériau brûlé. La nouvelle recherche prend en compte les particules (PM2,5) - des particules suffisamment petites pour être respirées profondément dans les poumons, provoquant une inflammation et une aggravation de l'asthme. Certaines fines particules de poussière peuvent même pénétrer dans la circulation sanguine.

Pour mener l'étude, l'équipe de Stowell a d'abord utilisé de nouvelles technologies de modélisation pour prévoir l'augmentation des PM2,5 dans la fumée des feux de forêt d'ici 2050. À l'aide de ces projections et des données précédemment collectées sur les salles d'urgence pour asthme et les séjours à l'hôpital les jours où les niveaux de fumée sont élevés, les chercheurs ont ensuite pu estimer le nombre de patients supplémentaires susceptibles d'avoir besoin d'un traitement pour l'asthme d'ici 2050. Enfin, ils ont calculé les coûts de soins de santé associés au traitement de ces personnes.

Le problème grandit

Selon Susan Anenberg, professeur agrégé de santé environnementale mondiale à l'Université George Washington, l'environnement aride de l'ouest des États-Unis, des décennies de mauvaise gestion des forêts et le changement climatique mondial ont entraîné des périodes d'incendie plus longues et plus intenses dans la région.

«L'exposition à la fumée augmentera et nous pouvons nous attendre à davantage de conséquences sanitaires liées à la pollution de l'air», a déclaré Anenberg.

Certaines populations peuvent être affectées de manière disproportionnée par une fumée dévastatrice, y compris les personnes qui travaillent à l'extérieur et n'ont pas accès à des systèmes de filtration de l'air, a déclaré Christine Wiedinmyer, directrice adjointe des sciences à l'Institut de recherche environnementale coopérative de l'Université du Colorado à Boulder, non impliquée dans la nouvelle recherche. Wiedinmyer prévoit d'autres recherches sur les effets de la fumée des feux de forêt sur d'autres aspects de la santé humaine tels que la santé mentale, les complications cardiovasculaires, le diabète et l'insuffisance pondérale à la naissance.

Les émissions de carbone générées aujourd'hui persisteront toujours dans l'environnement et affecteront les décennies climatiques à l'avenir, a déclaré Stowell. Même une diminution immédiate des émissions de carbone ne conduit pas à une diminution immédiate des incendies de forêt et de la pollution. L'équipe espère que leurs recherches pourront aider les planificateurs d'urgence et les décideurs à comprendre où les besoins sont les plus grands et comment les ressources peuvent être allouées.

"Nous ne pouvons que nous attendre à ce que la situation devienne pire qu'elle ne l'est maintenant, au moins pour les prochaines décennies", a déclaré Stowell. "Nous ne pouvons pas faire grand chose [to stop that] maintenant. Mais nous pouvons commencer à planifier. "

Cette histoire est apparue à l'origine dans Eos et sera republiée ici dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration journalistique mondiale qui renforce les reportages sur l'histoire du climat.

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