Les pikas s'adaptent étonnamment bien au changement climatique

Écrit par Mathilde le 09/01/2021

Par Andrew Smith

Le changement climatique nuit à de nombreux endroits spéciaux et espèces emblématiques de notre planète, des glaciers en voie de disparition du parc national des Glaciers aux séquoias de Californie brûlés par les incendies de forêt. Mais pour l'animal que j'étudie, le pika américain (Ochotona Prinzps), il y a en fait de bonnes nouvelles: il n'est pas aussi menacé par le changement climatique que de nombreuses études l'ont mis en garde.


J'ai étudié les pikas, petits cousins ​​des lapins, pendant plus de 50 ans et je ne me lasse pas de les observer. Ces boules de duvet sans queue en forme d'oeuf vivent principalement dans des environnements montagneux frais dans des piles de pierres appelées talus.

En été, les observateurs peuvent voir les Pikas ramasser des boîtes d'herbe et de feuilles dans des meules de foin, qui servent de source de nourriture en hiver. Leurs manteaux brun clair se fondent bien dans leur environnement, ce qui les rend plus faciles à repérer lorsqu'ils sont assis sur des rochers proéminents et alertent les autres pikas de leur présence.

Quand d'autres randonneurs me voient à Pikas, dans la Sierra Nevada de Californie, ils me disent souvent qu'ils ont lu que ces animaux sont éteints. J'ai rassemblé une pile de communiqués de presse qui disent exactement cela. Cependant, sur la base de mes recherches récentes et d'un examen approfondi de plus de 100 études évaluées par des pairs, je trouve cette interprétation trompeuse.

Restreint par le climat

Comme je l'ai montré dans mes premières recherches, la biologie des Pikas suggère qu'ils sont susceptibles d'être affectés par le réchauffement climatique. Plus important encore, leur température corporelle normale est élevée et cela peut les faire surchauffer s'ils sont actifs dans des environnements chauds. Lorsque les températures sont chaudes, les pikas se retirent dans les profondeurs beaucoup plus fraîches de leur habitat talien.

La température joue également un rôle dans la capacité des pikas à se déplacer d'un endroit à l'autre. Le temps chaud inhibe leurs mouvements, tandis que les températures plus fraîches leur permettent de coloniser plus librement de nouveaux habitats.

Un peu d'histoire ancienne est ici instructif. Les pikas sont arrivés à l'origine en Amérique du Nord en provenance d'Asie et se sont répandus sur le continent il y a environ cinq millions d'années à une époque plus froide. Ses restes ont été retrouvés dans des grottes des Appalaches et du désert de Mojave - des endroits où les Pikas ne vivent plus.

Les pikas américains vivent principalement dans les régions montagneuses alpines et subalpines s'étendant au sud du centre de la Colombie-Britannique et de l'Alberta jusqu'aux montagnes Rocheuses du Nouveau-Mexique et de la Sierra Nevada de Californie. Andrew Smith, CC BY-ND

À mesure que le climat mondial se réchauffait, les populations de pika se sont retirées dans les hautes montagnes de l'ouest des États-Unis et du Canada. Aujourd'hui, ils occupent la majeure partie de l'habitat talien disponible dans ces zones - des preuves qui remettent en question le récit de Pikas-on-the-Brink.

Par exemple, dans des enquêtes récentes, des pikas ont été trouvés dans 98% des 109 emplacements appropriés du Colorado et 98% des 329 emplacements du centre de la Sierra Nevada. Une étude des sites historiques de pika dans les parcs nationaux californiens de Lassen, Yosemite, Kings Canyon et Sequoia n'a trouvé aucune preuve que les pikas se déplacent vers de nouveaux sites ou des altitudes plus élevées en raison du changement climatique.

Pikas dans des environnements chauds

En revanche, la plupart des sites dont les chercheurs pensent que les pikas ont disparu sont petits, isolés et souvent affectés par les activités humaines telles que le pâturage du bétail. Ces emplacements sont généralement plus bas et plus chauds que les emplacements de la zone centrale de Pikas.

Beaucoup de ces zones sont situées dans le Grand Bassin - une grande région désertique qui englobe la majeure partie du Nevada et des parties de l'Utah, de l'Idaho, du Wyoming, de l'Oregon et de la Californie. Une série d'études sur un petit nombre de banlieues du Grand Bassin qui étaient autrefois occupées par les Pikas ont contribué de manière disproportionnée au récit selon lequel les Pikas sont susceptibles d'être en danger.

Pour examiner la situation dans son ensemble dans cette région, j'ai travaillé avec des représentants de l'État et du gouvernement fédéral en 2017 sur une étude qui a identifié 3250 enregistrements de localisation de l'habitat du pika. Les pikas étaient présents dans 2 378 localités, et non 89 localités où ils n'avaient été vus qu'en 2005, et étaient absents dans 774 localités ne montrant que d'anciens signes d'occupation pika.

Les sites éteints et anciens avaient les mêmes plages de températures et de précipitations que les sites où les pikas étaient encore présents. Cela suggère que des facteurs non climatiques peuvent avoir causé la disparition des pikas des sites vacants.

Les pikas ont disparu de certaines parties du Grand Bassin, mais le changement climatique n'en a peut-être pas été la cause. Kmusser / Wikipédia, CC BY-S

Les pikas sont toujours présents dans d'autres endroits remarquablement chauds, tels que la ville fantôme de Bodie en Californie, les Mono Craters à proximité et le monument national Craters of the Moon de l'Idaho. Dans ces endroits, les pikas se retirent dans les coins les plus frais de leur habitat talien pendant la partie la plus chaude de la journée et cherchent souvent de la nourriture la nuit.

Dans mes recherches, j'ai également constaté que les pikas étaient beaucoup moins actifs et faisaient beaucoup moins d'appels à ces endroits à basse altitude que les populations de pika à haute altitude. À basse altitude, les Pikas consommaient une alimentation variée de plantes du Grand Bassin, telles que B. De grandes armoises et des brosses amères qui étaient nettement différentes des plantes qu'ils mangeaient dans les régions de haute altitude. Certains n'ont même pas réussi à construire leurs grandes meules de foin.

Une autre population atypique de pika vit près du niveau de la mer dans la gorge du fleuve Columbia en Oregon. Ici aussi, ils se sont bien adaptés à un habitat complètement différent et survivent toute l'année avec un régime essentiellement composé de mousse. Ils défendent les plus petites zones d'un pika, et quand il fait chaud, ils s'éloignent simplement du talus et traînent à l'ombre de la forêt voisine.

Un avenir pour Pikas

D'après mon examen d'une douzaine d'études, les populations de pika semblent être en sécurité dans leur zone principale - les montagnes de l'ouest de l'Amérique du Nord, qui ont un habitat talaire vaste et assez bien relié. Dans ces zones, ils peuvent se déplacer d'un habitat à un autre sans avoir à traverser des zones qui leur sont dangereusement chaudes.

Le fait que les Pikas se soient également adaptés à une gamme d'environnements marginaux et chauds me suggère qu'ils sont plus résilients au changement climatique que de nombreuses études précédentes l'ont montré. La plupart des espèces subissent des pertes près des limites de leurs zones géographiques simplement parce que des animaux individuels vivent dans ces zones dans des conditions qui ne sont pas idéales pour eux. Cela ne veut pas dire qu'ils disparaîtront.

Le changement climatique est le problème le plus critique dans le monde aujourd'hui. Il est donc particulièrement important que les scientifiques le communiquent précisément au public. À mon avis, le fait que les pikas gèrent et modifient leur comportement en réponse aux conditions changeantes est une nouvelle encourageante pour les futurs naturalistes désireux d'observer l'un des mammifères les plus charismatiques de la nature.

Andrew Smith est professeur émérite de sciences de la vie à l'Arizona State University.

Déclaration de divulgation: Andrew Smith ne travaille pour aucune entreprise ou organisation qui bénéficierait de cet article et n'a divulgué aucune affiliation pertinente au-delà de sa nomination universitaire.

Republié avec l'autorisation de The Conversation.

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